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Come un residente di Pokhara ha condotto una campagna diffamatoria per ottenere un americano cacciato dal paese

A dicembre 30, Tandav News, un portale online basato su Pokhara, ha pubblicato una storia che sosteneva che un cittadino americano con un visto d’affari era coinvolto nella raccolta di “donazioni illegali” a Pokhara. Il portale ha seguito un altro rapporto a gennaio 1, dettagliando come l’americano stava “realizzando un profitto in nome del lavoro sociale”. Poi, un’altra storia il 6 gennaio per quanto riguarda la loro “strategia investigativa”. Da allora, Tandav News ha pubblicato almeno sette articoli sul cittadino americano.

Ma secondo Michelle Alexandra Welsch, la cittadina americana in questione, nessuna delle accuse di Tandav ha alcun merito per loro, in quanto sono state indagate dalla polizia di Pokhara, dall’ufficio amministrativo del distretto di Kaski e dalla Commissione per le indagini sull’abuso di autorità, che non hanno trovato nulla di sbagliato.

In un’indagine di un mese, il Post ha esaminato le accuse che Tandav News ha fatto contro Welsch, parlando a tutte le parti coinvolte e alle autorità interessate, e corroborando i conti con documenti ottenuti da Welsch. Quello che invece è venuto alla luce è uno sforzo concertato da parte di un individuo scontento di usare la sua influenza con un portale online per screditare ed espellere Welsch dal paese per motivi spuri e accuse infondate.

Come è iniziato tutto

Trentacinque anni Welsch, dal Colorado negli Stati Uniti, prima volta in Nepal nel mese di agosto 2013 con un visto turistico. Ha visitato il campo base dell’Everest e ha vissuto per due settimane al Matepani Gumba, un monastero a Pokhara. Era in Nepal per quasi quattro mesi, durante i quali, si innamorò del paese, Welsch ha detto al Post.

Welsch è tornato in Nepal nel luglio 2014 e questa volta ha richiesto un permesso di volontariato. Ha ricevuto l’autorizzazione a fare volontariato presso il Matepani Gumba, da settembre 2014 a luglio 2015, secondo una copia del suo passaporto ottenuto dal Post.

Prima di tornare in Nepal, ha iniziato una campagna IndieGogo nel febbraio 2014 per raccogliere fondi per installare pannelli solari al Matepani Gumba, per il quale ha raccolto oltre $10.000. Questa campagna ben intenzionata alla fine sarebbe tornata a perseguitarla.

” Abbiamo fornito agli studenti nuovi libri, forniture e vernice per le aule; abbiamo anche cercato modi per migliorare le capacità di leadership di alcuni dei monaci più anziani/adolescenti, come portarli in un’escursione di rafting e feste di compleanno”, ha detto Welsch al Post.

Successivamente, ha condotto una ricerca presso l’Università Tribhuvan su “Interesse e intento nel perseguire l’istruzione superiore: percezioni degli studenti nepalesi sulle esperienze di studio all’estero”, per il quale ha ricevuto un visto per due anni da marzo 2016 a marzo 2018.

Durante il suo periodo in Nepal, era stata coinvolta in un’organizzazione che offriva formazione linguistica, gestita da Ngawang Gurung, un Pokhara locale che aveva incontrato mentre faceva volontariato a Matepani. Ad aprile, ha fatto domanda e ha ricevuto un visto d’affari e ha registrato congiuntamente una nuova attività con Gurung come partner—Learning House.

Learning House, una società a responsabilità limitata che fornisce competenze e formazione linguistica e offre seminari di formazione, è stata registrata l ‘ 8 aprile 2018, con il numero 5105, come da Ufficio del Registrar aziendale.

Durante il processo di creazione di Learning House, Welsch e Gurung si sono incontrati con Raju Bogati, residente a Lamachaur a Pokhara e proprietario di Level Next, una società di videografia e fotografia. Bogati, che è nella sua metà degli anni ‘ 30, offerto di scattare foto e video per Learning House e Welsch concordato.

” Abbiamo incontrato Bogati per la prima volta in un programma in 2017 e Michelle e Bogati sono diventati amici”, ha detto Gurung al Post. “Ha scattato molte foto e video ai nostri programmi e si è rifiutato di accettare il pagamento. Abbiamo dovuto pagare con la forza per il suo lavoro.”

Gurung crede che Bogati stesse cercando di impressionare Welsch.

Un’amicizia inacidita

Secondo Welsh, non ha mai intrattenuto Bogati come qualcosa di più di un amico. Erano vicini, ma non ha mai intenzione di entrare in una relazione con lui.

Ma intorno a marzo 2018, Bogati ha iniziato a esprimere sentimenti romantici per Welsch e ha respinto le sue avances. Gurung ha confermato al Post che Bogati aveva fatto progressi romantici verso Welsch che aveva respinto.

Nel corso del prossimo anno, Bogati avrebbe continuato a messaggio Welsch sui social media, esprimendo costantemente i suoi sentimenti nonostante il suo rifiuto. Welsch ha fornito al Post l’accesso a questi messaggi, che erano numerosi e incessanti.

Anche Gurung ha detto che sapeva che Welsch stava ricevendo messaggi inappropriati da Bogati e che Welsch aveva riferito di sentirsi molestato.

” Aveva anche chiesto se dovevamo presentare una denuncia alla polizia, ma dopo aver consultato gli altri, abbiamo deciso di non coinvolgere la polizia e ignorarla per il momento”, ha detto Gurung.

Bogati ha anche iniziato a pubblicare commenti velati rivolti a Welsch sui social media. Anche se non chiamavano Welsch per nome, c’erano chiare insinuazioni nei suoi confronti, con riferimenti a un residente straniero a Pokhara e alle sue presunte relazioni con altri uomini.

Dopo più di un anno di invio di messaggi e post sui social media, a dicembre 8, 2019, Bogati ha presentato una denuncia all’ufficio immigrazione di Pokhara, sostenendo che Welsch stava lavorando illegalmente nel paese. Il dipartimento, tuttavia, non ha preso alcuna azione dopo aver confermato che era in Nepal con un visto d’affari e stava lavorando secondo le condizioni del suo visto, secondo Gurung.

Quando il dipartimento immigrazione non ha preso alcuna azione, Bogati è andato all’ufficio amministrativo del distretto di Kaski il 26 dicembre con la stessa denuncia, e più tardi, l’ufficio di polizia del distretto di Kaski.

L’ufficio di polizia del distretto di Kaski ha confermato che c’era una denuncia contro Welsch ma che anche lei aveva presentato una denuncia alla polizia.

“La denuncia contro Michelle è che lei è qui con un visto d’affari ma sta raccogliendo fondi”, ha detto il sovrintendente Dan Bahadur Karki, capo dell’ufficio di polizia del distretto di Kaski.

“Un’indagine è in corso ma non abbiamo trovato nulla di sospetto fino ad ora.”

La polizia ha detto che anche Welsch aveva presentato un caso di molestie contro Bogati dopo che il rapporto Tandav è uscito, ma non erano in grado di intraprendere alcuna azione in quanto i messaggi dei social media che ha presentato come prova avevano quasi due anni.

Anche l’ufficiale distrettuale capo di Kaski disse che non avevano trovato nulla di spiacevole nelle attività di Welsch.

Secondo Ramesh Kumar KC, che era Kaski chief District officer al momento, Welsch risiede legalmente in Nepal.

“Una denuncia senza nome è stata presentata nel nostro ufficio che Michelle risiedeva illegalmente in Nepal. Abbiamo indagato ma non abbiamo trovato alcun difetto”, ha detto KC, che ora è stato trasferito al Dipartimento dell’Immigrazione come direttore generale. “Anche se la denuncia sosteneva che stava raccogliendo denaro illegalmente, non abbiamo trovato prove sostanziali per agire.”

Secondo KC, l’ufficio distrettuale aveva persino pubblicato un avviso pubblico chiedendo a chiunque avesse reclami contro Welsch di farsi avanti, ma nessuno lo ha fatto.

“Dopo che i media locali hanno scritto che l’amministrazione non stava intraprendendo alcuna azione contro di lei, abbiamo ancora una volta formato una squadra investigativa, che non ha trovato alcuna prova, ma ha suggerito che il suo visto non fosse esteso poiché era circondata da controversie”, ha detto KC.

Accusa

Quando il Post ha parlato con Bogati al telefono, ha ammesso liberamente che era lui dietro la denuncia e le notizie. Ha detto che sentiva il bisogno di agire dopo aver scoperto che Welsch era in possesso di un visto d’affari.

” Quando ho scoperto che risiedeva in Nepal con un visto d’affari, sono rimasto scioccato perché pensavo che stesse facendo il lavoro sociale qui”, ha detto Bogati al Post. “Le ho mandato un sms, chiedendole di lasciare il paese, ma invece lei mi ha detto che avrebbe presentato una denuncia alla polizia per l’invio dei suoi messaggi.”

Bogati è andato al dipartimento immigrazione, l’ufficio distrettuale capo e l’ufficio di polizia distrettuale, ma quando nessuno di loro ha preso alcuna azione, ha deciso di andare ai media.

“Ho anche presentato una denuncia presso la Commissione per le indagini di abuso di autorità, ma non è successo nulla. Nessuno degli uffici governativi ha agito, quindi ho usato i media”, ha detto Bogati al Post. “Poiché avevo progettato il logo e il sito web per Tandav News, conoscevo il giornalista Madhav Bhusal, con cui ho parlato e fornito informazioni. Poi, hanno scritto l’articolo.”

Sulla base della denuncia di Bogati, Tandav News ha affermato che Welsch stava raccogliendo fondi dall’estero per finanziare la sua società a scopo di lucro, Learning House. Hanno indicato la campagna di raccolta fondi IndieGogo da 2014 come prova.

Secondo Arjun Giri, redattore di Tandav News, i loro rapporti erano basati su “reclami” contro Welsch. Si rifiutò di approfondire ulteriormente.

” Il nostro giornalista ha ricevuto informazioni su una denuncia contro Michelle”, ha detto Giri al Post al telefono.

Tandav News ha iniziato a pubblicare una serie di articoli quando hanno ricevuto ulteriori informazioni da una “fonte” che stava raccogliendo fondi all’estero, ha detto Giri.

Quando il primo rapporto è uscito a dicembre 30, 2019, Welsch ha detto di essere traumatizzata, poiché c’erano accuse infondate contro di lei e il suo lavoro. Ha contattato la polizia, che le ha detto di raggiungere il Consiglio stampa, come i rapporti dei media non erano sotto la loro giurisdizione, lei disse.

Il 3 febbraio 2020, Welsch, il suo avvocato e Giri di Tandav News hanno tenuto una riunione presso il Consiglio stampa a Kathmandu.

” L’incontro è andato avanti per sette ore e alla fine ero esausto”, ha detto Welsch. “Alla fine, tutto ciò che il consiglio ha fatto è stato chiedere loro di rimuovere una foto dal loro rapporto di notizie.”

Giri ha confermato che avevano tenuto una riunione al Consiglio stampa e che era stato chiesto loro di rimuovere una foto.

“Ma dal momento che la foto è stata presa dal suo sito ufficiale, non abbiamo rimosso nemmeno la foto”, ha detto Giri.

Kishor Shrestha, presidente del Consiglio Stampa, ha confermato che il consiglio aveva immediatamente chiamato Tandav editor Giri per una riunione dopo aver ricevuto una denuncia da Welsch.

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